Catherine MathysPourquoi Siri a une voix de femme

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 publié le 3 novembre 2015 à 12 h 52

Quand j’étais petite, mon grand-père avait une Nissan 300ZX. C’était le milieu des années 80 et j’avais l’impression de m’asseoir dans un bolide futuriste chaque fois que j’avais la chance d’aller faire un tour dans sa voiture. Ce qui m’a le plus marquée de cette 300ZX 85, ce n’est ni sa couleur dorée (!) ni sa performance sur la route (j’avais 9 ans). C’est plutôt cette bienveillante voix féminine qui nous rappelait, de façon un peu robotique, que la porte était ouverte. « The door is ajar », nous disait-elle.

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Pourquoi une voix de femme? Je ne m’étais jamais posé la question, jusqu’à ce que je lise cet article du magazine Wired.

Avez-vous remarqué que tous les systèmes vocaux de nos divers appareils utilisent des voix de femmes. Wired nous apprend même que Siri veut dire « une belle femme qui vous mène à la victoire » en vieux norrois. Cela dit, demandez à Siri si elle est une femme et la voix vous dira que non. Pourtant, son timbre ne laisse aucun doute. Pas plus que celui d’Alexa pour Amazon, de Cortana pour Microsoft, de S Voice pour Samsung et de la voix pour Google Now.

L’importance d’une voix féminine

Pourquoi notre technologie utilise-t-elle essentiellement des représentations féminines? Ce serait facile de dire que ces systèmes ont été mis au point par des hommes qui perpétuent des stéréotypes de servitude féminine. Toutefois, c’est plus compliqué que cela. La réponse se trouve étonnamment dans la science. De façon générale, les gens réagissent plus positivement aux voix de femmes.

Selon Karl MacDorman, professeur associé à l’Université d’Indiana, les recherches indiquent que la parole féminine passe mieux, tout simplement. Avec un groupe de chercheurs, il s’est penché sur ce sujet en faisant jouer des extraits de voix féminines et masculines, tant à des hommes qu’à des femmes, en leur demandant de spécifier leur préférence. La réaction des participants a également été mesurée. Les femmes auraient inconsciemment préféré les voix féminines et les hommes n’hésitaient pas à affirmer cette préférence.

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Quand des entreprises veulent plaire au plus grand nombre de clients, le choix d’une voix féminine est donc tout indiqué. Mais attention, on n’utilise pas n’importe quelle voix! Croyez-le ou non, il existe des courtiers qui gèrent des catalogues de voix dont ils vendent les licences aux entreprises. Bien sûr, certaines d’entre elles choisissent des voix masculines, comme l’application de Domino’s Pizza, par exemple. Toutefois, la plupart des entreprises optent pour une voix féminine.

Comment choisir la bonne voix?

La meilleure voix est celle qui n’attire pas trop l’attention, nous explique un spécialiste dans l’article de Wired. Si la voix nous déconcentre, le message passe moins bien. Les accents sont donc plutôt importants. Parlez-en à la voix de mon Google Maps, dont la région d’origine m’échappe, comme la plupart de ses explications d’ailleurs.

Le choix d’une voix féminine va plus loin. Dans le livre Wired for Speech du professeur Clifford Nass de Stanford, on y apprend qu’on perçoit souvent les voix de femmes comme plus aptes à nous aider à régler nos problèmes par nous-mêmes. Les voix masculines sont perçues davantage comme des voix autoritaires, qui nous disent comment faire. Il s’agit d’une nuance importante. On veut bien se faire aider, mais on veut continuer de penser qu’on contrôle tout, d’où cette préférence pour une aide accompagnatrice plutôt que dominante.

Comme si ce n’était pas assez compliqué, choisir une voix de femme implique aussi faire des choix sur le plan du langage à employer. Par exemple, une interface qui utilise une voix féminine utilisera plus de pronoms personnels et une voix masculine choisira plus souvent des quantifieurs. Faites parler une voix féminine avec un langage masculin et ça ne fonctionnera pas. C’est un facteur important dans la programmation de ces voix.

Cela dit, on n’arrête pas le progrès, comme vous le savez. Avec les mégadonnées, l’infonuagique et le développement de l’intelligence artificielle, les voix seront de plus en plus personnalisables, de façon à ce que la voix que vous entendiez soit faite sur mesure pour vous, selon vos goûts. Pour le moment, vous pouvez toujours reprogrammer Siri pour entendre une voix masculine au lieu de la voix par défaut, si vous le souhaitez.

 

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